BMW Group tiene una lista global de aproximadamente 1.800 proveedores, repartidos en 4.000 puntos en el mundo. Juntos, entregan 31 millones de piezas a 30 sitios de producción de BMW todos los días. Al mismo tiempo, casi 10.000 vehículos salen de sus líneas de producción diariamente para entregarlos a clientes de todo el mundo. Su cadena de suministro funciona en ambos sentidos, dentro y fuera de sus plantas de producción.

Las nuevas tecnologías digitales ayudan al fabricante alemán de automóviles a desenredar los datos de sus complejas redes globales de suministro y distribución, a agilizar sus operaciones, y a generar información en cascada hacia arriba y hacia abajo en su cadena de socios. Junto a este proceso de digitalización, BMW busca impulsar la automatización en sus instalaciones de producción, con un enfoque mayor en robots logísticos autónomos y sistemas de transporte inteligentes.

BMW ha organizado su división de logística como una empresa nueva dentro del grupo, con instrucciones para trabajar en colaboración, con métodos de desarrollo ágil. Funciona con universidades y startups.

El impulso de la compañía para una «cadena de suministro conectada» (CSC) está diseñado para aumentar su transparencia. Las actualizaciones sobre la ubicación y la entrega de los productos se emiten cada 15 minutos y se ponen a disposición del personal de logística para programar las cargas de trabajo y responder en caso de posibles retrasos.

Cada parte de la cadena se conecta a través de su portal CSC, que emite notificaciones de transporte, así como números de material con datos de GPS y tiempos de llegada. Ha integrado «varios cientos» de proveedores en Europa y México en el sistema desde mediados de 2018. Para fines de 2019, tendrá «varios miles» conectados.

El CSC también proporciona los datos básicos para los motores analíticos de BMW, que cubren sus capacidades de inteligencia artificial (AI), a lo largo de su cadena de suministro, y también alimenta su fabricación. Según el dogma de IoT industrial en AI, BMW está entrenando redes neuronales al presentar sus algoritmos de aprendizaje automático con objetos, tareas y reglas estándar, como imágenes de tipos de contenedores tomadas desde diferentes ángulos.

Al capacitar a la red de esta manera, se vuelve capaz de reconocer los tipos de contenedores que ha aprendido de las nuevas fotos de forma confiable e independiente. Este proceso, respaldado por una gran inversión en el poder de cómputo en la nube, en las instalaciones y en el borde, está respaldando la inteligencia y la utilidad de sus robots.

Las inversiones en informática avanzada y redes privadas también respaldan el uso de realidad virtual y aumentada (VR y AR) en la fábrica. Las gafas AR proporcionan orientación al personal para clasificar las piezas del vehículo para su montaje. VR se utiliza con gemelos digitales para diseñar y desarrollar esquemas en 3D de productos y para ayudar a construir configuraciones.

La automatización, en el centro de la escena

Pero el motor principal de BMW, hasta la fecha, ha estado alrededor de la automatización. De hecho, el número y la variedad de sus robots son «legión». La compañía ha desarrollado una plataforma operativa en la nube, BMW Services, para el control y la gestión centralizados de todos ellos: el personal simplemente ingresa las reglas de conducción y los flujos de trabajo para ponerlos en marcha, y supervisa su progreso en torno a sus instalaciones. En 2015, BMW unió fuerzas con el Instituto Fraunhofer de Flujo de Materiales y Logística (IML) para desarrollar “robots de transporte inteligente” (STR) de conducción automática para el transporte de “contenedores con ruedas”a través de sus salas de producción.

Los robots STR, capaces de cargar una tonelada, utilizan la navegación SLAM (localización y mapeo simultáneos), que no requieren transmisores externos internos. También se ha desarrollado una versión ‘miniSTR’ más pequeña, que soporta cargas de hasta 50 kg.

Robots de transporte

El taller de carrocería de Regensburg también probó carretillas elevadoras autónomas, u «hormigas», durante los últimos 12 meses, desplegadas para llevar componentes del «supermercado» al sitio de instalación. Pueden interactuar con otros camiones industriales automatizados y tienen sensores incorporados para evitar obstáculos. Ocho hormigas serán suministradas a otras áreas de producción en breve, dice.

También ha desplegado vehículos autónomos al aire libre. La planta de BMW en Dingolfing, en el sur de Baviera, ha desarrollado un kit de automatización que permite que los viejos trenes remolcadores se vuelvan autónomos.

El material rodante tradicional en el sitio puede incluso programarse con guía de ruta dinámica para priorizar las entregas. El control y la navegación se logran a través de señales láser, escaneando el entorno para crear perfiles de habitación. Dingolfing está programado para 20 trenes de remolcadores autónomos este año.

La automotriz también implementa dispositivos inteligentes para promover la logística sin papel. El personal de logística en Dingolfing ha recibido relojes inteligentes para extender el sistema de tren de remolcador: recibe una alerta de vibración cuando se acercan los trenes de remolcador, mensajes sobre los cuales descargar y una pantalla para encaminar su viaje.

Mientras tanto, BMW utiliza robots de transporte en su planta de Leipzig para llevar remolques hacia y desde las bahías de carga. Estos llamados ‘auto-remolques’, con una carga útil de hasta 30 toneladas, conducen debajo del remolque y lo llevan a través de la planta. También navegan por láser, sin pautas ni marcas adicionales. Los sensores y cámaras a bordo proporcionan una vista 360 del sitio.

Los auto-remolques están programados para Dingolfing y Spartanburg, en el sur de Carolina. Alrededor de 1.200 maniobras de remolque se realizan todos los días en la planta de Spartanburg, la más grande de la compañía en cualquier lugar. Una versión más pequeña («cajas automáticas»), con una carga útil de 25 toneladas, diseñada para mover cajas de celosía entre pasillos de plantas, está planeada para el lanzamiento de Dingolfing, así como plantas en Berlín y Shenyang, en China.

La compañía también está rastreando vehículos terminados en su camino hacia los concesionarios haciendo uso de su función de «distribución conectada», que transmite su geolocalización y estado a través de una conexión móvil cada vez que se apaga el motor. La función se desactiva cuando la función ConnectedDrive, que se ejecuta con la misma tecnología, se activa en el concesionario.

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