Hace diez años, los ejecutivos de Google rara vez hablaban con el Congreso. Amazon empleó solo a dos de sus propios cabilderos registrados en Washington. Y Facebook  había inaugurado a una oficina después de llevar su operación en DC desde la sala de estar de un empleado.

Desde entonces, algunas compañías de tecnología se han transformado en algunas de las fuerzas políticas más potentes de la capital de EEUU, revela un análisis del Washington Post de nuevos registros federales. Sólo siete gigantes tecnológicos representaron casi US$ 500 millones en lobby durante los últimos 10 años.

Los datos provienen de las presentaciones requeridas por las compañías al gobierno, incluidos los nuevos informes publicados a mediados de enero y cuentan la historia de un sector que cada vez más ha aprovechado sus bolsillos para combatir las amenazas regulatorias y aumentar sus resultados. A pesar de las acciones de las empresas que expusieron la información personal de los usuarios, entre otros escándalos políticos, el Congreso de EEUU no ha adoptado nuevas leyes para limitar la industria, una realidad que algunos críticos atribuyen en parte a la destreza en el lobby de Silicon Valley.

Facebook, por ejemplo, gastó casi USD 81 millones en Washington entre 2010 y 2019, según los nuevos registros de cabildeo, así como los datos recopilados por el Center for Responsive Politics. Eso incluye casi USD 17 millones el año pasado, su mayor cantidad, ya que buscó calmar a los reguladores federales que estaban furiosos por lo que vieron como fallas de Facebook para proteger los datos de los usuarios, tomar medidas enérgicas contra el contenido peligroso y detener la propagación de información errónea viral. La compañía declinó hacer comentarios para el informe del Washington Post.

Desde Amazon señalaron que su cabildeo se enfoca en asuntos que son importantes para sus clientes, empleados y los encargados de formular políticas. La compañía, cuyo mayor accionista Jeff Bezos, dueño del Washington Post, gastó más de USD 16 millones en lobby el año pasado, un récord para el gigante del comercio electrónico.

El fuerte aumento en el gasto político de Silicon Valley refleja la mayoría de edad de una industria que comenzó la década con las buenas gracias de Washington. Hace diez años, los reguladores federales criticaron a Facebook, Google y sus pares tecnológicos, buscando la oportunidad de asociarse con compañías consideradas motores de la recuperación económica estadounidense, y ejecutivos que podrían ayudar a solventar campañas electorales.

Pero luego llegaron los percances de datos en Facebook y Google, y una elección en 2016 en la que los servicios populares de redes sociales fueron armados por el gobierno ruso. Las revelaciones sacudieron a Washington, donde el Congreso sometió a las compañías tecnológicas y a sus principales líderes al centro de atención que durante mucho tiempo se había focalizado en grandes bancos, gigantes petroleros y otras industrias más arraigadas.

En los últimos meses, los miembros del Congreso han comenzado a traducir sus amenazas contra las grandes tecnologías en acciones. Los demócratas y los republicanos han introducido una serie de proyectos de ley que restringirían la forma en que las empresas de tecnología recopilan datos, por ejemplo, y los penalizarían con mayor severidad por los abusos de la privacidad, algo en lo que Europa ha avanzado con paso más decidido.

Las Big Tech han respondido con aumentos constantes en sus gastos de cabildeo; ahora gastan tanto o más que los grandes bancos, fabricantes farmacéuticos y gigantes petroleros, según muestran los registros, liderados por Amazon, Facebook y Google, que regularmente atraen la ira de los legisladores.

Google, por ejemplo, dedicó aproximadamente USD 150 millones al lobby durante la última década, mucho más que cualquiera de sus pares en ese período, ya que se vio asediado por una amplia gama de prácticas comerciales, incluido su enfoque altamente criticado de los datos de los niños. Los datos más recientes de la compañía, presentados el 21 de enero, reflejan su actividad política entre el 1 de octubre y el 31 de diciembre. Durante ese período, los lobbistas de Google se centraron en gran medida en «cuestiones de privacidad y competencia en la publicidad en línea», según su informe, que refleja las investigaciones en curso en Capitol Hill y en el Departamento de Justicia mirando uno de los segmentos más lucrativos de su negocio.

Amazon, en tanto, gastó casi USD 80 millones en los últimos 10 años. La operación política del gigante del comercio electrónico, que también incluye su negocio de cloud computing, Amazon Web Services, ha crecido exponencialmente a medida que los legisladores y reguladores federales han colmado a la compañía con un escrutinio antimonopolio similar.

Los cabilderos de Amazon también cubrieron el Capitolio en temas relacionados con la aplicación de la ley y la tecnología de reconocimiento facial. Algunos legisladores han criticado duramente a Amazon, que ofrece capacidades de escaneo facial a la policía y las cámaras de vigilancia doméstica a los clientes, por las implicaciones de privacidad de tales herramientas.

En un Congreso atormentado por el partidismo, y distraídos por otros debates, incluido el juicio político, los legisladores dicen que el aumento en el gasto de la industria tecnológica amenaza sus esfuerzos para aprobar protecciones digitales muy necesarias. Existen avances en una investigación que busca determinar si las leyes antimonopolio deben actualizarse para la era digital.

Apple ha cabildeado con más fuerza que nunca en un intento por garantizar que las políticas del presidente Trump sobre impuestos y aranceles beneficien al fabricante del iPhone y a sus resultados. La compañía terminó 2019 con gastos por USD 7 millones para llegar al Congreso y la Casa Blanca, según muestran los registros federales. Eso fue menos que sus pares tecnológicos, pero un récord para Apple, cuyo director ejecutivo, Tim Cook, ha forjado una estrecha relación con Trump.

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